El corazón electro-mecánico de Laurens Hammond.


hammond reloj, Foto: Claudio Scabuzzo, La Terminal
Ese viejo reloj despertador de mi tío Juan que atesoraba mi tía Nené paso a mis manos. Con su estilo art déco revela su época. No hace tic-tac.  Su movimiento es suave e imperceptible escondiendo una tecnología nacida en la mente de un inquieto ingeniero que no dejó de inventar hasta su muerte.  La transmisión automática para automóviles, el motor sincrónico, el cine 3D, el órgano electro-mecánico y los sensores infrarrojos se crearon en el laboratorio de Laurens Hammond, niño prodigio e inventor multifacético detrás de un  apellido musical.

 

El Telharmonium, cuyo mecanismo ocupaba un edificio, fue el origen de los instrumentos electro/magneto/mecánicos.
El Telharmonium, cuyo mecanismo ocupaba un edificio, fue el origen de los instrumentos musicales electro/magneto/mecánicos.

El Telharmonium ocupaba dos plantas de un edificio de Nueva York. Creado en 1900 por Thaddeus Cahill fue el primer instrumento musical que hizo uso de las técnicas electromecánicas de generación de sonido a través de una gigantesca “rueda sónica”.  No había amplificadores de sonido acorde al proyecto, así que la única forma de escuchar el Telharmonium era a través del diafragma mecánico de un teléfono. Anticipando el presente (no hay nada nuevo bajo el sol, dicen) los clientes de la red telefónica de Nueva York se suscribían a un servicio para escuchar  música a través del auricular del  teléfono ejecutada en el Thelarmonium. Era un streaming de audio primitivo y un servicio especial para abonados que fracasó comercialmente. Fue una experiencia sorprendente de un tiempo de grandes innovadores de la ciencia y la tecnología que construyeron el perfil del mundo moderno.

En esa época el niño Laurens Hammond estaba en Europa con su madre, en un viaje que lo alejaba del reciente suicidio de su padre, fundador del First National Bank y caído en desgracia. Hammond iba a heredar algunos conceptos de ese monstruoso  Telharmonium, pero primero debía avanzar con nuevas creaciones que perdurarían hasta hoy.

Laurens tenía 14 años cuando desarrolló el primer sistema de transmisión automática para automóviles, rechazado por los ingenieros de Renault de Francia. Cuando vuelve a Evanstons, Illinois, su ciudad de origen, estudia ingeniería mecánica.

Recibido con honores comienza su periplo que lo lleva a inventar, en 1920, un reloj que incluía un calendario. La relojería le daría sus primeros beneficios a través del motor eléctrico “síncrono” que inventó para competir con el tradicional reloj a cuerda. Uno de sus productos llegó a mis manos funcionando.

Relojes, motor constante y  cine 3D.

Laurens primero se hizo famoso por sus relojes eléctricos con motor sincrónico.
Laurens primero se hizo famoso por sus relojes eléctricos con motor sincrónico.

El motor síncrono o sincrónico sigue siendo reconocido en la actualidad por el ahorro energía, su torque y bajo mantenimiento.  No tiene par de arranque, así que no empieza a funcionar solo, necesita algún impulso, como en la rueda que está detrás del reloj y que tras moverla permite darle vida. El motor se caracteriza por ofrecer velocidad constante bajo cualquier condición y un reloj es una maquina que necesita velocidad constante.

Antes de aplicar ese genial motor a otro invento maravilloso, Laurens desarrolló el 3-D en cine. En 1922, inventó el sistema Teleview para unas películas animadas estereográficas. Proveía lentes especiales a los espectadores para ver en 3 dimensiones pero pese a las excelentes críticas el sistema era muy caro para su desarrollo masivo. Faltaban muchas décadas para que su invento sea exitoso.

Nace el órgano Hammond.

El jazzero Jimmy Smith popularizó el órgano Hammond.
El jazzero Jimmy Smith popularizó el órgano Hammond.

Si en el jazz este instrumento fue clave con Smith, Jack McDuff o Joey DeFrancesco, el Hammond fue vital en el R&B de Booker T. Jones, el funk de James Brown (Bobby Byrd, su organista), el ska de Skatallites (Jackie Mittoo), el reggae de The Wailers (Earl Londo), la bossa nova de Walter Wanderley, el mambo de Pérez Prado, el rock de Pink Floyd (Rick Wright), el electro de Kraftwerk (Ralf Hütter) o el pop de Sheryl Crow. (Hammond, el Germen del Sonido Inmortal, El Comercio.com)

Laurens no era músico, pero amaba la música.  En 1933 compró un viejo piano al que le desmontó todo su mecanismo menos las teclas. Sobre ese teclado comenzó a experimentar la electrónica y mecánica del sonido hasta llegar a desarrollar un generador de ruedas sónicas que creaba 91 sonidos combinables. Era la versión más compacta y moderna de aquel Telharmonium de principios del siglo XX, con la inventiva de Laurens y su motor sincrónico, entre otros descubrimientos. Así nace el famoso órgano Hammond, el que inaugura una nueva generación de instrumentos electrónicos. Ese primer modelo está en el célebre museo Smithsonian de Washington, como un hito del conocimiento norteamericano.

Laurens y su órgano.
Laurens y su órgano.

Las pequeñas iglesias protestantes diseminadas por el territorio americano podían ahora tener un órgano con el sonido peculiar de los de tubos, mucho mas barato. Además podían llevarlo a los hogares. Henry Ford y Tomas Edison contribuyeron a la fama de los órganos de Hammond, pero luego fueron los músicos los que proyectaron su singular sonido en el góspel, el blues, el jazz y el rock. Fue un instrumento para la música popular.

El órgano Hammond venía con un amplificador de tono propio, valvular, que desarrollaba un sonido similar a los órganos de tubo. Donald James Leslie desarrolló otro amplificador con un altavoz giratorio que Hammond se negó a incorporar a sus instrumentos, así que Leslie lo vendió por separado. Precisamente el órgano Hammond con el amplificador Leslie es el sonido que hoy conocemos de este instrumento a través de los artistas que lo popularizaron.

El sitio de vintageclassictone.com,  una empresa dedicada a la restauración de estos instrumentos, describe:

La gente tocaba el Hammond desde la fecha de fabricación y a lo largo de la década de 1940, pero Jimmy Smith fue el hombre que popularizó el instrumento en la década de 1950 con el trío formado por órgano, guitarra y batería. Otros ejecutaban el instrumento pero Jimmy definió el estilo. En la década de 1960 hizo algunos álbumes con Lalo Schiffrin y Oliver Nelson, que tuvo el órgano como la voz original con una gran banda y otros, como Gerald Wilson Richard “Groove” Holmes, usó el órgano en muchos de sus discos con su orquesta. Booker T y MGs lo puso a trabajar en la mayor parte de las grabaciones de Stax de la década de 1960 y tuvieron muchos discos con sus propios éxitos, incluyendo “Green Onions” y “Time is Tigh”.

Keith Emerson, de ELP, con su Hammond.
Keith Emerson, de ELP, con su Hammond.

A continuación, entró en el terreno del rock con los Young Rascals, Procol Harem, Chicago, Los Hermanos Allman, Santana y se convirtió en una parte integral de la escena musical con muchos tonos y colores diferentes para elegir.

Hammond desarrolló una nueva línea de producción y fue rediseñado por completo, sin utilizar las técnicas convencionales. La mayoría de los Hammonds nuevos después de 1975 tenía un sonido terrible y Hammond fue a la quiebra pronto.

Sus órganos electro-mecánicos se dejaron de fabricar en 1978 para dejar lugar a los puramente electrónicos, pero (los viejos) perduran por su gran calidad.

Ray Manzarek de The Doors con su Hammond.
Ray Manzarek de The Doors con su Hammond.

En los siguientes años la Compañía Hammond tuvo algunos propietarios diferentes, pero ninguno supo traer de vuelta la gloria de los viejos tiempos. Con los nuevos teclados más pequeños todo cambió y el verdadero sonido Hammond fué impopular por muchos años. La nueva ola de “Acid Jazz”, nacida en Inglaterra, trajo de vuelta el sonido viejo Hammond a finales de 1980. La década de 1990 nos trajo un poderoso renacimiento del sonido tradicional del Hammond-Jazz.

La calidad es eterna! Los transistores, la tecnología de cuarzo o procesadores digitales de hoy en día en nada, absolutamente nada puede reemplazar un amplificador de válvulas original, con generador tonewheel electro-magnético, escáner de vibrato y percusión de toque/ respuesta. 

Reloj Hammond, foto: Claudio Scabuzzo, La Terminal
El reloj despertador Hammond de mi tío Juan, ahora en un estante de mi casa, con motor síncrono, más de 7 décadas funcionando.

Cuando leía y recolectaba información sobre Laurens Hammond y su principal invento, no pude dejar de recordar mi experiencia frente a un órgano Hammond de la Inglesia María Auxiliadora de Rosario (ya no está a la vista, si es que lo han conservado). En ese instrumento de madera, doble teclado y pedalera, con su amplificador original, me senté cuando tenía  8 años guiado por el coadjutor salesiano y organista Martín Tchaikovsky. Mi maestro murió al poco tiempo y ya no pude volver a practicar allí aunque su sonido, ausente de naturalidad, lo encontré en los sintetizadores que tuve.

El hábito de inventar.

Laurens también llegó a innovar en el terreno militar durante la II Guerra Mundial  con la invención de los sensores infrarrojos o lumínicos para misiles. Cuando se jubiló, en 1960, tenía 90 patentes de inventos, pero hasta morir, en 1973, sumó 20 más.

Ese viejo reloj Hammond me despertó la curiosidad sobre un personaje escondido en una marca musical, un genio del siglo XX algo olvidado, pero eterno en sus inventos fabulosos.

 

Claudio Scabuzzo
@Laterminalblog

 

Algunas fuentes consultadas:
http://help.apple.com/logicpro/mac/9.1.6/es/logicpro/instruments/index.html#chapter=7%26section=17%26tasks=true
http://es.wikipedia.org/wiki/Laurens_Hammond
http://ecatalog.weg.net/files/wegnet/WEG-motores-sincronicos-50027895-catalogo-espanol.pdf
http://www.vintageclassictone.com/index.php?option=com_content&view=article&id=4&Itemid=19
http://www.elcomercio.com/entretenimiento/LaurensHammond-musica-Innervisions_0_949105116.html
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