La tierras raras no son tan raras.


tierras raras 1

La civilización humana está atada a su tecnología y esto no se detiene pese a los movimientos ecologistas que denuncian el daño ambiental que provoca. Los gadgets, las armas, los autos modernos y las computadoras necesitan una serie de minerales de difícil extracción y refinamiento, cuyo precio puede superar al oro. Argentina tiene yacimientos pero muy poco información sobre este negocio tecnológico.

Se denominan tierras raras al conjunto de 17 elementos químicos que incluyen a los 15 lantánidos (lantano, cerio, praseodimio, neodimio, prometio, samario, europio, gadolinio, terbio, disprosio, holmio, erbio, tulio, iterbio y lutecio) y a los elementos escandio e itrio.

La tecnología sofisticada que nos rodea no solo es el resultado de la ciencia humana sino también del descubrimiento de materiales obtenidos en la naturaleza, sin los cuales su desarrollo no hubiese sido posible.

tierras raras 3Sin el cerio los encendedores descartables no serían tan populares. El disprosio, el gadolinio, el iterbio, el erbio y el holmio permitieron que el rayo laser atravesara nuestra vida. El escandio, con otros materiales, nos lleva al espacio. El itrio y el terbio en las imágenes LED de nuestras pantallas, el terbio en lámparas fluorescentes y el tulio en equipos portátiles de rayos X. Otros minerales se vinculan a la óptica, como el lantano, el gadolinio y el cerio; o a los imanes, como el disprosio y el neodimio.

Las pantallas táctiles, los superprocesadores, los sistemas digitales de visión, las baterías, los aviones de avanzada y los sistemas de antimisiles necesitan estos materiales.  Solos o en aleaciones, son soporte invisible de esos dispositivos que nos fascinan y por los que hacemos lo imposible por poseerlos.

China acapara sus raras tierras.

Esos elementos indispensables para el mundo de alta tecnología se agrupan como “tierras raras”, y sin bien se habla poco de ellas, se comercializan a precios escandalosos, surgidos de su alta demanda y escasa oferta. Tal como sucede con las piedras y minerales preciosos, extraerlos y purificarlos son una tarea compleja. China, el gigante tecnológico, produce el 98% de estos materiales y tiene en su territorio la mitad de las reservas mundiales.

tierras raras 4Su procesamiento es cuestionado por los efectos al medio ambiente. La actividad minera se caracteriza por las consecuencias nocivas al aire, la tierra y el agua, y el procesamiento de las tierras raras no es la excepción. El estado de los alrededores de la ciudad de Baotou, al norte de China, es un buen ejemplo. Allí, donde además de extraer el mineral se procesa (esta es la parte más contaminante), se han tenido que reubicar poblaciones enteras por la contaminación.  A China no le tiembla el pulso por sostener actividades peligrosas pero otros países tienen normas estrictas que desalientan estos negocios mineros.

El control de China sobre estos productos preocupa a los grandes bloques económicos y políticos que han dado a los minerales de las tierras raras categoría de “estratégicos” por su necesaria utilización en la industria armamentista y electrónica. Se han acelerado las exploraciones en todo el mundo porque la demanda crece.

Muchos empresarios y políticos no son en absoluto conscientes de que Europa debe importar alrededor de cuarenta materias primas diferentes para garantizar la producción de bienes de alto valor tecnológico. En el caso de catorce de estos materiales, pronto podrían registrarse problemas de suministro, según Gwenolé Cozigou, director de materias primas de la Comisión Europea. La mayoría de dichas materias primas, o bien sólo se encuentran en China, o bien sólo allí se extraen a precios asumibles. También disponen de yacimientos dignos de mención el Congo, Sudáfrica y Brasil. Sin embargo, prácticamente el 100% de las denominadas “tierras raras” proceden de China. El metal más escaso es el itrio, necesario para el láser y los imanes. DW ( http://www.dw.de/la-uni%C3%B3n-europea-busca-suministro-garantizado-de-materias-primas-raras/a-5952367)

Las tierras raras en nuestras tierras.

tierras raras 2Poco se sabe del tema en Argentina donde el negocio minero mueve grandes intereses y recibe cuestionamientos por su impacto ambiental. Muchos materiales se exportan en crudo desde puertos propios sobre el Rio Paraná, sin recibir aquí ningún proceso de valor agregado. Se sospecha que las “tierras raras” también se exportan, pero no se declaran.  Tal sería el caso del escandio que se obtiene en el Yacimiento de Bajo la Alumbrera, en Catamarca, cuyo resultado económico de la explotación es un misterio.

No hay datos sobre producción de estos minerales en Argentina aunque se los detectó en muchos lugares y en concentraciones importantes. Las estadísticas que ofrece el INDEC del Ministerio de Economía argentino están retrasada 6 años (los datos a los que accedí son del 2009) y no especifican estos materiales raros. Los descubrimientos hablan de importantes yacimientos, pero parecen ser meras exploraciones que aun no llegaron a la producción.

En Salta la empresa canadiense Artha Resources anunció un descubrimiento en la zona de Cachi, donde estiman que la superficie con potencial para ser explotada sería de unas 55.000 hectáreas.

En San Luis la corporación canadiense Wealth Minerals adquirió casi 6.000 ha en cercanías de Rodeo de los Molles para iniciar la búsqueda en un área considerada por los especialistas como el proyecto no desarrollado de “tierras raras” más grande de Sudamérica.

En 2005, en Santiago del Estero, geólogos del CONICET descubrieron en Jasimampa, en la sierra de Sumampa, lo que estiman podría conformar el yacimiento más importante del país de tierras raras livianas (lantano, cerio, itrio, escandio, neodimio y prometio) y el segundo de América latina, después de Brasil.

Se habla poco, pero se habla.

tierras-raras  6En 2015 se divulgó que la Secretaría de Minería de Argentina estaba avanzando en la implementación del Programa de exploración de Tierras Raras. El lanzamiento de la iniciativa se llevó a cabo en Toronto, Canadá. “Las tierras raras son vitales en la agenda del desarrollo, de la ciencia, y de la tecnología del futuro. Estamos diseñando la agenda de los próximos 40 años”, señaló Jorge Mayoral, el titular de dicha secretaría.

¿Los acuerdos políticos, estratégicos y económicos que Argentina suscribió con China ponen un freno a la producción nacional de tierras raras?. Se sabe que desde el 2010 el gobierno de Pekín ha utilizado su liderazgo en la materia como arma geopolítica. Impuso fuerte restricciones a su exportación con el argumento de proteger el medio ambiente, llevando su precio a las nubes.

Argentina tiene un potencial enorme en estos productos y hay corporaciones interesadas en extraerlo. Deberán enfrentarse a los movimientos de ecologistas han sido un duro opositor al desarrollo minero descontrolado y están alertas frente a inversiones que provoquen un daño ambiental irreparable. Sin embargo el mundo necesita tecnología y la materia prima es irremplazable.

Claudio Scabuzzo

@laterminalblog

Algunas referencias:
http://cyt-ar.com.ar/cyt-ar/index.php/Tierras_raras_en_Argentina
http://www.enernews.com/nota/280658/otro-sueno-tierras-raras-en-argentina-donde-estan-que-son-y-para-que-sirven-el-dominio-de-china
http://www.indec.mecon.ar/nivel4_default.asp?id_tema_1=3&id_tema_2=7&id_tema_3=105
http://www.mingaservice.com/web/inicio/1183-argentina-gobierno-impulsa-programa-para-la-exploracion-de-tierras-raras.html
http://politica.elpais.com/politica/2015/05/10/actualidad/1431274081_028653.html
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Un comentario Agrega el tuyo

  1. Los que dicen ser ecologistas en especial están en contra de la minería a cielo abierto debido, entre otras razones, al cambio que producen en el paisaje. Así es como proclaman “El Famatina no se toca”, pese a que del Famatina salió el oro con el cual se acuñaron las primeras monedas de Argentina. Los “ecologistas” no se oponen a la minería en socavones, que es mucho más peligrosa para los mineros pero a los ecologistas les interesa mucha más su esparcimiento espiritual que la vida de los mineros.

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